La pandemia de COVID-19 está generando toneladas de desechos médicos

Los trabajadores sanitarios también necesitan equipo de protección personal

La basura contaminada con fluidos corporales u otros materiales infecciosos se está convirtiendo en una gran preocupación para los hospitales, ya que se preparan para un aumento de pacientes enfermos con COVID-19 en los EE.UU. Los pacientes y los trabajadores de la salud están revisando rápidamente los suministros médicos y el equipo de protección personal desechable, como las máscaras. Eventualmente todo ese equipo usado se acumula como desechos médicos que deben ser desechados de manera segura.

En Wuhan, donde el nuevo coronavirus surgió por primera vez, los funcionarios no sólo tuvieron que construir nuevos hospitales para la afluencia de pacientes, sino que también tuvieron que construir una nueva planta de residuos médicos y desplegar 46 instalaciones móviles de tratamiento de residuos. Los hospitales de allí generaron seis veces más residuos médicos en el punto álgido del brote que antes de que comenzara la crisis. La producción diaria de desechos médicos alcanzó las 240 toneladas métricas, aproximadamente el peso de una ballena azul adulta.

LOS HOSPITALES GENERARON 6 VECES MÁS RESIDUOS MÉDICOS

Ya ha habido un aumento de la basura de los equipos de protección personal en los EE.UU., según la empresa de residuos médicos Stericycle, que manejó 1,8 mil millones de libras de residuos médicos a nivel mundial en 2018. Y algunas cosas que normalmente no se consideran desechos médicos, como la comida, ahora deben ser manejadas con más cuidado después de entrar en contacto con un paciente de COVID-19. Stericycle no proporcionó cifras sobre el aumento que está viendo hasta ahora, añadiendo que cree que tiene la capacidad de manejar el oleaje y puede añadir turnos a los 50 centros de tratamiento de la compañía en los EE.UU. si es necesario. Además, la disminución de las cirugías electivas podría compensar parte del aumento de los desechos que estamos viendo por la pandemia, dice un portavoz de Stericycle a The Verge.

«Es un entorno que cambia rápidamente ahora mismo y predecir los volúmenes es un reto», escribió la Vicepresidenta de Comunicaciones Corporativas de Stericycle, Jennifer Koenig, en un correo electrónico a The Verge. «Estamos monitoreando de cerca la situación con todas las agencias relevantes para determinar los próximos pasos.»

«ES UN ENTORNO QUE CAMBIA RÁPIDAMENTE»

El CDC dice que los desechos médicos de COVID-19 pueden ser tratados de la misma manera que los desechos médicos normales. Las regulaciones sobre cómo tratar esos desechos varían según el lugar y pueden ser gobernadas por los departamentos estatales de salud y medio ambiente, así como por la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional y el Departamento de Transporte. Por lo general, para asegurarse de que la basura contaminada de las instalaciones de atención médica no represente ningún daño para el público antes de ir a un vertedero, normalmente se quema, se esteriliza con vapor o se desinfecta químicamente.

Hay más cosas de las que preocuparse que de los residuos de los centros médicos. La enfermedad se extiende más allá de los hospitales. Algunas personas que tienen síntomas menores se recuperan en casa. Otros que son asintomáticos podrían no saber que la basura que están tirando podría estar contaminada. Eso significa que la gente puede estar generando mucha basura cargada de virus. Eso es preocupante para los trabajadores de la sanidad, ya que el virus puede persistir hasta un día en el cartón y durante más tiempo en el metal y el plástico, según un estudio del virus en condiciones de laboratorio.

Pero si la basura se embolsa correctamente en lugar de mantenerse suelta y los trabajadores usan equipo de protección personal, especialmente guantes, entonces no debería haber riesgo de contraer el virus, le dice David Biderman, CEO de la Asociación de Residuos Sólidos de Norteamérica, a The Verge. Practicar el distanciamiento social en el trabajo, incluyendo el mantenimiento de distancias adecuadas con las personas, también puede ayudar a reducir los riesgos de los trabajadores de la sanidad, dice Elise Paeffgen, socia de la firma Alston & Bird que trabaja en temas de residuos médicos.

LAS PERSONAS QUE MANEJAN LOS DESECHOS DE LA ATENCIÓN MÉDICA DEBEN USAR EL EQUIPO APROPIADO

Las personas que manipulan desechos de atención de la salud en particular deben llevar equipo apropiado, incluidas botas, delantales, batas de manga larga, guantes gruesos, máscaras y gafas protectoras o protectores faciales, según las recomendaciones de la Organización Mundial de la Salud. Por suerte, los esfuerzos de protección realizados hasta ahora parecen haber dado sus frutos. «No hay pruebas de que el contacto humano directo y sin protección durante la manipulación de residuos sanitarios haya dado lugar a la transmisión del virus COVID-19», según un informe técnico de la OMS del 19 de marzo. A medida que la pandemia crezca, también lo harán los residuos, y mantener esa basura segura y contenida seguirá siendo un desafío para las comunidades hasta que la crisis haya terminado.

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